Adaptations des chevaux Mustang

Les mustangs sont des chevaux sauvages vivant en troupeaux sur des terres publiques et des réserves d’animaux, principalement dans l’ouest des États-Unis, mais aussi en nombre limité au Canada et au Mexique. Le mustang moderne d’aujourd’hui est un descendant de chevaux amenés en Amérique du Nord par des explorateurs espagnols. Ils sont un mélange de diverses races – y compris des chevaux de trait – qui se sont échappés ou ont été abandonnés par leurs propriétaires tout au long de l’expansion américaine vers l’ouest.

Vit en troupeaux

Les mustangs vivent dans des troupeaux qui ont une hiérarchie sociale claire. Selon le National Park Service, les jeunes mâles qui ne sont plus sous la garde de leur mère mais qui n’ont pas atteint l’âge de reproduction courent ensemble dans un troupeau. Entre 2 et 3 ans, ces mâles commencent leurs propres troupeaux en attirant des pouliches d’autres troupeaux à les rejoindre. La plupart des troupeaux ont un étalon et entre deux et huit juments avec leurs poulains. L’étalon est responsable de la fécondation des femelles en âge de procréer et de la protection de l’ensemble du troupeau contre les prédateurs. La jument de tête éloigne le reste du troupeau du danger jusqu’à ce qu’il passe.

Tolère les aliments à faible valeur nutritive

Les chevaux mustangs sont des herbivores — ils ne mangent que des herbes et des céréales. Pourtant, les pâturages qu’ils parcourent ne produisent pas de végétation à haute teneur nutritionnelle. Souvent, surtout pendant les mois chauds et secs, la végétation telle que l’herbe grossière, l’armoise et le genévrier qui poussent naturellement sur les pâturages est rare. Les chevaux Mustang ont appris à subsister avec une nourriture de mauvaise qualité qui n’est pas disponible en abondance.

Capable d’obtenir de l’eau

Les Mustangs savent comment accéder à l’eau même lorsque les conditions météorologiques rendent cette quête difficile. Pendant les saisons chaudes et sèches, ils savent mâcher les cactus épineux pour extraire l’humidité de la plante. Les mustangs ont appris à patauger à travers les bords des étangs gelés, des points d’eau et des sources naturelles en hiver sans se mettre en danger en tombant à travers la glace.

Poulains nés camouflés

Les pâturages sauvages où vivent les mustangs abritent également de nombreux prédateurs qui ciblent les jeunes poulains vulnérables. Pour compenser le danger, les poulains mustang naissent arborant une couleur sable qui se fond dans leur environnement. Ils sont également extrêmement agiles après la naissance – ils se tiennent debout en quelques minutes et sont souvent prêts à courir quelques heures seulement après leur naissance.

Protection officielle

La population de chevaux mustang dans l’ouest des États-Unis au 17ème siècle était estimée entre 2 et 4 millions, selon la National Mustang Association. Des efforts malavisés de contrôle de la population dus à la pression des éleveurs et des agriculteurs qui voulaient la terre pour le bétail ont uniquement rassemblé des troupeaux de mustangs et les ont envoyés à l’abattoir. En 1971, le Congrès américain a adopté la Wild Free-Roaming Horse and Burro Act, reconnaissant les mustangs et les burros sauvages comme des symboles vivants de l’histoire et de l’esprit pionnier de l’Ouest américain. Aujourd’hui, les mustangs sont autorisés à se déplacer librement sur plus de 264 millions d’acres de terres publiques gérées par le Bureau of Land Management du Département américain de l’intérieur.

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