Comment communique un alligator ?

Les alligators (Alligator mississippiensis) sont les reptiles non aviaires les plus vocaux, produisant une variété de sifflements, de grognements et de grognements. Les vocalisations ne se limitent pas aux alligators; les crocodiles, les gharials et les caïmans sont également vocaux. Alors que la plupart des alligators dirigent la plupart de leurs vocalisations vers d’autres alligators, le sifflement est un comportement territorial ou défensif, utilisé pour repousser les congénères ou dissuader les prédateurs perçus. Les alligators expulsent de l’air par la bouche lorsqu’ils sifflent, et le font souvent en adoptant une posture agressive.

Tout le monde le fait

Le sifflement est la vocalisation la plus primitive que produisent les alligators; des représentants de pratiquement toutes les lignées de reptiles – y compris les tortues, les serpents, les lézards et les oiseaux – sifflent lorsqu’ils sont confrontés à un prédateur. Les alligators peuvent siffler lorsqu’ils sont dans l’eau ou sur terre, la bouche ouverte ou fermée. Parfois, les alligators accompagneront les sifflements de postures exagérées, de claquements de mâchoires ou de charges agressives.

Les alligators jouent au Marco Polo

Les herpétologues n’ont pas étudié en détail les mécanismes par lesquels les alligators et autres crocodiliens génèrent leurs vocalisations – la plupart des études se sont concentrées sur les rôles que jouent les vocalisations dans la communication intraspécifique. Selon une étude réalisée en 1977 par les biologistes Leslie D. Garrick et Jeffrey W. Lang, la communication vocale est plus importante pour le comportement reproducteur des alligators que pour celui des autres crocodiliens. Contrairement aux autres crocodiliens qui habitent des habitats ouverts et forment de grandes colonies, les alligators habitent des habitats visuellement obstrués – marais et marécages par opposition aux grands fleuves et estuaires – et ne forment pas de colonies denses. Dans de tels habitats, la communication vocale est très efficace.

Le long et court de celui-ci

Le biologiste Tobias Riede et ses collègues de l’Université de l’Utah et du Département de technologie des microsystèmes de l’Université de Ritsumeikan ont étudié comment les alligators juvéniles produisent du son. En publiant leurs résultats dans un numéro de 2011 du « Journal of Experimental Biology », les découvertes anatomiques étaient surprenantes : les alligators sont incapables d’allonger ou de raccourcir leurs cordes vocales. Cela devrait les empêcher de changer la fréquence de leurs vocalisations, mais ils parviennent à changer la hauteur de leurs vocalisations en modifiant la pression de l’air à l’intérieur de la trachée et en fléchissant leurs cordes vocales.

Le « comment » du sifflement

Les alligators ont plusieurs caractéristiques anatomiques impliquées dans la production sonore. En plus de leurs poumons, où la production du son commence, et de leur bouche, où le son émerge finalement, les alligators impliquent leurs bronches, leur larynx et leurs glottes pour manipuler et transporter l’air des poumons à la bouche. Le larynx contient les cordes vocales et est utilisé pour modifier les sons des grognements et des soufflets. La glotte est l’ouverture musculaire de la trachée et se trouve dans la bouche, derrière la valve palatine – une structure qui ferme l’arrière de leur gorge lorsque leur bouche est ouverte sous l’eau. Les alligators peuvent fermer ou ouvrir leurs glottes pour empêcher l’eau de pénétrer dans les poumons ou pour permettre à la pression de s’accumuler à l’intérieur de leurs poumons avant de vocaliser. Pour siffler, les alligators expulsent l’air avec beaucoup de force par la glotte ; en modifiant la forme de la glotte, l’alligator peut modifier les caractéristiques du son.

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