Est-ce qu’une étoile de mer se sent ?

Il n’est pas possible de pénétrer à l’intérieur du corps des animaux et de vivre le monde exactement comme eux, mais il est possible de tirer des conclusions basées sur l’anatomie et le comportement. Les étoiles de mer ressentent certainement – elles ressentent leur environnement, elles en tirent des leçons et elles interprètent les informations sensorielles pour rechercher de la nourriture et de la compagnie, sentir le danger et éviter la douleur.

Échinodermes

Les étoiles de mer font partie du phylum des échinodermes – « peaux épineuses ». Ces animaux sont pleins de contradictions. Ce sont des invertébrés qui ont des squelettes internes de plaques osseuses. Ils n’ont pas de tête, de cerveau central ou de moelle épinière, mais ils sont plus étroitement liés aux vertébrés – comme nous – qu’aux autres invertébrés. Le plus déroutant de tous, les échinodermes ont évolué vers des formes rampantes sans tête avec cinq bras ou plus d’un ancêtre bilatéral qui avait des côtés gauche et droit correspondants et peut-être une tête.

Symétrie radiale

Les zoologistes sont certains que les échinodermes ont un ancêtre bilatéral parce que les larves d’étoiles de mer sont bilatérales. La symétrie bilatérale est associée au développement d’une tête et d’un cerveau. Les étoiles de mer adultes ont une symétrie radiale – des « bras » qui rayonnent à partir d’une masse centrale. Chaque appendice contient des parties de tous les systèmes du corps – intestins, gonades et organes sensoriels. Il est facile de regarder cela et de supposer qu’ils manquent de capacités neurologiques parce qu’ils n’ont pas de système nerveux central, mais il s’avère qu’ils ont quelque chose d’entièrement différent qui fonctionne tout aussi bien.

Plexus Neural

Au lieu d’un cerveau central, les étoiles de mer ont une série de plexi neuronaux ou de réseaux nerveux. Ce sont comme des cerveaux miniatures interconnectés qui gèrent différentes parties du corps tout en communiquant les uns avec les autres. Chacun a un anneau nerveux central qui entoure le milieu du corps, des nerfs radiaux s’étendant le long de chaque bras et des nerfs ramifiés imprégnant les tissus. Exactement quel plexus contrôle ce qui n’est pas complètement compris, mais les zoologistes conviennent que les étoiles de mer en ont au moins trois : le plexus viscéral, le plexus basiepithelial et le plexus neuroendocrine muqueux – ceux-ci sont également appelés plexi ectoneural, hyponeural et entoneural, ainsi que oral, plexus oraux et aboraux profonds. En 2001, des chercheurs de l’Université de Porto Rico en ont proposé un quatrième, le plexus du tissu conjonctif, dans « The Journal of Experimental Biology ».

Sensation

En plus de leur plexi interne, les étoiles de mer ressentent à travers leur système nerveux périphérique, les organes sensoriels. Chaque membre a des ocelles – de minuscules « yeux » qui détectent la lumière, la forme et le mouvement – et des tentacules sensoriels qui ressentent au toucher. Les étoiles de mer ont également des récepteurs sur toute leur peau qui détectent la pression, la température et la douleur comme les nôtres. Leur peau possède des chimiorécepteurs, qui leur confèrent un odorat extrêmement développé dont ils se servent pour chasser leurs proies et éviter les prédateurs.

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