Habitat des loutres marines – .

Bien que les loutres de mer appartiennent à la même famille que les belettes et les loutres de rivière, elles vivent dans un habitat très différent de celui de ces cousines plus terrestres. Les loutres de mer sont si bien adaptées à leur environnement qu’elles ont du mal à marcher sur terre. Parce qu’elles dépendent tellement de leur environnement, l’avenir des loutres de mer réside dans la protection des eaux dans lesquelles elles vivent.

Distribution géographique

Les loutres de mer vivent dans les eaux marines peu profondes de l’océan Pacifique, près du rivage. Historiquement, les loutres de mer se trouvaient au large de la côte pacifique du Japon, des îles Aléoutiennes, de la Sibérie, de l’Alaska, du Canada et des États-Unis continentaux.

Il reste environ 2 800 loutres de mer au large des côtes de la Californie et entre 64 000 et 78 000 au large des côtes de l’État de Washington, du Canada et de l’Alaska. La côte russe abrite environ 15 000 loutres de mer. Moins d’une douzaine de loutres de mer sont restées le long de la côte du Japon, a rapporté le groupe Defenders of Wildlife en 2012.

Niche écologique

Les loutres de mer sont des prédateurs qui remplissent un rôle vital dans leur écosystème. Ils consomment environ 25% de leur poids par jour, principalement en palourdes, moules, oursins, crabes, poulpes, calmars et poissons.

Les loutres de mer peuvent influencer le cycle du carbone en aidant à préserver les forêts de varech qui séquestrent le dioxyde de carbone, selon une étude publiée dans la revue Frontiers in Ecology and the Environment en septembre 2012. Elles mangent des oursins, qui déciment ces forêts de varech sous-marines si elles ne sont pas contrôlées.

Interactions avec leur environnement

Les loutres de mer ont évolué pour être extrêmement bien adaptées à leur environnement. Ils ont de grandes nageoires et des corps larges qui sont bien adaptés pour nager et flotter. Les loutres de mer utilisent des pierres pour ouvrir les coquilles des moules et des palourdes.

Lorsque les loutres de mer se reposent, elles se blottissent souvent dans une forêt de varech et drapent le varech autour d’elles pour éviter de dériver avec les marées pendant leur sommeil.

Préoccupations

Parce qu’en vertu de la Loi sur les espèces en voie de disparition, les loutres de mer sont considérées comme menacées, il est illégal de les chasser ou de les piéger. Au cours des siècles précédents, elles étaient souvent tuées pour leur fourrure et au début du XXe siècle, il ne restait plus que 1 000 à 2 000 loutres marines.

Bien que la population de loutres de mer n’ait cessé d’augmenter depuis lors, l’espèce est toujours menacée par la destruction de son habitat, la pollution marine et les marées noires.

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