La plus grande étoile de mer du monde

La plus grande étoile de mer connue, l’étoile tournesol (Pycnopodia helianthoides), parvient à battre plusieurs records. C’est la plus grande étoile de mer en termes d’envergure de bras, atteignant près de 40 pouces d’un bout de bras à l’autre, et c’est aussi la plus lourde, pesant jusqu’à 11 livres. Il a également le plus de bras de toutes les espèces connues.

Caractéristiques physiques

Outre la taille, c’est le nombre de bras qui distingue cette étoile de mer. Les adultes ont jusqu’à 24 bras disposés symétriquement, plus que toute autre espèce connue. Parce que certains individus sont d’un jaune profond, ils ressemblent en fait un peu à des tournesols, avec tous les bras ressemblant à des pétales. Le jaune n’est pas la seule couleur – les étoiles de tournesol existent également en plusieurs autres, y compris diverses nuances de violet, orange, rouge et marron.

En dessous, ils sont un peu plus pâles avec des milliers de pieds tubulaires jaunes ou oranges. Ces pieds agissent comme des ventouses, donnant aux étoiles de mer une excellente prise et les aidant à attraper et à ouvrir leurs proies de mollusques, oursins et crustacés. Les pieds sont également utilisés pour marcher, et cette espèce peut se déplacer remarquablement vite, jusqu’à 40 pouces par minute, selon l’aquarium de Monterey Bay.

Habitat

Comme les autres étoiles de mer, les étoiles de tournesol sont des créatures benthiques, vivant sur le fond marin, dans les zones côtières de l’océan Pacifique. Ils n’habitent pas les eaux particulièrement profondes, se trouvant généralement à une profondeur inférieure à 400 pieds, y compris dans la zone intertidale.

Des menaces

Les étoiles de tournesol matures ne sont pas le repas le plus facile, mais certains prédateurs naturels les achèteront. Il s’agit notamment des oiseaux de mer, des loutres de mer et des crabes royaux. Les humains ne sont pas une menace majeure pour cette espèce, sauf peut-être par la pollution de l’eau. Bien que les étoiles de tournesol soient parfois considérées comme nuisibles en raison de leur consommation d’autres invertébrés, elles ne sont pas chassées par les humains à grande échelle.

La défense

Bien que les étoiles de mer n’aient pas de système nerveux central ou de cerveau comme nous les pensons, elles peuvent communiquer. Par exemple, lorsqu’un prédateur menace une étoile de tournesol, l’étoile libère un produit chimique dans l’eau qui agit comme un avertissement pour les autres de son espèce dans la région. Son autre principale forme de défense consiste à se débarrasser d’un bras qui a été saisi pendant que le reste de l’animal fait une sortie rapide. Les bras perdus finiront par repousser – en attendant, l’animal en a beaucoup.

Cycle de la vie

Ils commencent comme des œufs, qui éclosent en larves nageant librement qui ne ressemblent en rien aux étoiles de mer adultes. Après environ 10 semaines, les larves se transforment en étoiles de mer juvéniles, qui n’ont pas beaucoup de bras. En fait, les bébés n’ont que les cinq plus familiers pour commencer; ils poussent plus de bras à mesure qu’ils grossissent. Un sixième grandit assez rapidement, puis de nouveaux bras commencent à apparaître par paires.

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