La soie provient-elle vraiment des araignées ?

La capacité de l’humble araignée à produire une soie délicate mais extraordinairement durable fascine et laisse perplexe les scientifiques depuis des siècles. Cependant, comme les araignées ne produisent que des quantités infimes, les vêtements tissés à partir de celles-ci sont célébrés comme des objets d’art et, historiquement, considérés comme aptes uniquement à orner les rois et les reines.

Soie d’araignée

La soie produite par les araignées pour construire des toiles et piéger leurs proies est plus solide que l’acier mais plus fine que les cheveux humains. Composé de protéines, il est plus élastique et imperméable que la soie ordinaire, qui est produite par les vers à soie, mais il faudrait 27 000 araignées, chacune tissant une toile individuelle, pour produire seulement 1 livre. Les araignées consomment leur soie lorsqu’elles n’en ont plus besoin, car sa teneur élevée en protéines en fait un en-cas nourrissant.

Production de soie

La production de soie commence dans les glandes à soie situées sous l’abdomen de l’araignée. Les araignées ont sept glandes à soie connues, chacune produisant un type de soie différent, bien que le nombre de glandes que possède une araignée individuelle dépende de son sexe et de l’espèce à laquelle elle appartient. Le fluide sécrété par les glandes à soie passe à travers un labyrinthe de tubes microscopiques jusqu’aux filières de l’araignée (organes abdominaux) et sort à travers les saillies microscopiques en forme de cheveux appelées ergots, pour émerger sous la forme d’un fil de soie solide.

Objectifs

Les araignées utilisent leur soie pour construire des filets de sécurité qui les relient à leurs toiles, construire des abris et des sacs et des toiles d’œufs, piéger des proies et tisser des toiles sur lesquelles déposer du sperme. La texture et la composition chimique de la soie sont déterminées par la glande à soie à partir de laquelle elle est sécrétée et son objectif précis. La soie que les araignées utilisent pour piéger leurs proies, par exemple, a une qualité collante, tandis que la soie dragline, qui relie l’araignée à sa toile, est le type de soie d’arachnide le plus solide car elle doit supporter le poids de l’araignée.

Article de luxe

La soie des araignées n’a jamais été cultivée commercialement car les petites quantités produites par les araignées, combinées à leur tendance à se manger les unes les autres, rendent cela peu pratique. Cependant, de petites quantités de soie d’araignée ont été utilisées pour les lignes de pêche, les réticules d’instruments d’optique et même les cordes de violon. Les scientifiques souhaitent produire des matériaux synthétiques qui imitent les propriétés de la soie d’araignée, mais n’ont pas pu le faire car ils ne comprennent toujours pas pleinement le processus biologique exact par lequel les araignées produisent de la soie.

Textiles en soie

Les textiles tissés à partir de soie d’araignée sont si rares qu’ils sont imprégnés d’un statut iconique et mythique. En 1709, le Français François Xavier Bon de Saint Hilaire a produit des gants et des bas et, semble-t-il, un costume complet pour le roi Louis XIV. Au début du XIXe siècle, Napoléon et sa femme Joséphine se voient offrir des bas et un châle fabriqués par Raimondo de Termeyer, un Espagnol travaillant en Italie. En 2009, une cape en or et un grand morceau de tissu broché, tissé à la main à partir de la soie de 1,2 million d’araignées dorées femelles à Madagascar, ont attiré un nombre record de visiteurs lorsqu’ils ont été exposés au Natural History Museum de New York. Les araignées dorées ont été choisies pour leurs fils de soie dorés uniques, qui ont été extraits de leurs glandes à soie avec des machines basées sur des modèles antérieurs du XIXe siècle. Les araignées n’ont pas été blessées au cours du processus et ont été relâchées dans la nature après l’extraction de la soie.

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