Le plus grand reptile vivant

Si vous en voyez un de près, c’est peut-être la dernière chose que vous voyez : une machine à tuer de 23 pieds de long explosant tout droit hors de l’eau calme, un monstre d’une tonne avec au moins 64 dents et mâchoires terrifiantes exerçant une force de morsure de 3 700 livres. Aujourd’hui, le plus grand reptile du monde – un prédateur si parfaitement adapté à son environnement que la nature n’a apporté aucun changement majeur à sa conception depuis 85 millions d’années – continue de régner sur chaque plan d’eau et zone humide qu’il occupe. Rencontrez Crocodylus porosus, le crocodile d’eau salée ou estuarien.

Où ils habitent

Grâce à la star de « Crocodile Dundee » Paul Hogan et au regretté chasseur de crocodiles Steve Irwin, dans la culture populaire, les « salés » sont plus étroitement associés au nord de l’Australie ; mais on les trouve également dans l’est de l’Inde, dans les îles de Nouvelle-Guinée et d’Indonésie, au Sri Lanka, au Vietnam et aux Philippines. Ne laissez pas le nom vous tromper, cependant – les crocos d’eau salée sont parfaitement à l’aise en eau douce ; en saison de reproduction, ils le préfèrent. Les mâles adultes peuvent atteindre 20 à 23 pieds de long. Le photographe crocodile Gary Crockett cite un rapport crédible mais non confirmé d’un 28 pieds. Les femelles ne poussent généralement pas beaucoup plus longtemps que 10 pieds.

Comment ils tuent

Les crocodiles sont de purs carnivores. Ils se feront un plaisir de manger la chair de tout ce qu’ils peuvent tuer, y compris des animaux aussi gros que le buffle d’eau. À l’exception de leurs yeux toujours attentifs, les crocodiles cachent leurs corps massifs sous l’eau près du rivage et attendent qu’un animal assoiffé et sans méfiance passe à côté. Lorsque de telles proies se penchent pour boire, les crocs utilisent leurs queues puissantes pour jaillir verticalement hors de l’eau, puis saisissent une victime dans leurs mâchoires et la tuent avec une combinaison de secousses violentes et de « roulement de la mort » – rouler la proie et dans l’eau jusqu’à ce qu’il se noie. Les crocodiles continuent de secouer les proies mortes pour les démembrer et réduire la chair en morceaux consommables.

Boum démographique

Dans les années 1970, alors qu’il en restait moins de 4 000 à l’état sauvage, les salés avaient été chassés au bord de l’extinction. Cependant, après quelques décennies de programme de sauvetage du gouvernement australien, les estimations du nombre de crocodiles dans la nature vont de 80 000 à 100 000, une surpopulation qui devient de plus en plus dangereuse pour l’homme. Entre 2002 et 2012, 13 personnes, dont six enfants, ont été tuées par des crocos et certains réclament des mesures d’abattage. Ces dernières années, des crocodiles sont apparus dans les égouts pluviaux, les barrages d’eau douce, le parking d’un supermarché à Darwin et les dépotoirs. Pendant la saison des pluies, lorsque les rivières et les étangs débordent de leurs rives, les zones humides s’étendent, permettant aux crocodiles de migrer toujours plus loin à l’intérieur des terres, mais les y emprisonnant lorsque les eaux se retirent.

Chasse aux crocodiles ?

Le biologiste des crocodiles, le Dr Grahame Webb, qui cultive des sels pour leur viande et leur peau, possède également Crocodylus Park, une attraction touristique de Darwin spécialisée dans les reptiles. Webb a contribué à sauver les crocs de l’extinction et pense que les chiffres deviennent désormais incontrôlables. Chaque année, le gouvernement délivre des permis aux Australiens pour récolter jusqu’à 500, mais il y a si peu de profit que moins de 100 sont délivrés. Si certains de ces permis étaient réservés aux chasseurs de trophées et tarifés en conséquence, les aborigènes qui possèdent la plupart des terres habitées par des crocodiles pourraient profiter à la fois en facturant l’accès aux chasseurs et en vendant leurs services en tant que guides, explique Webb.

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