Les chevaux se souviennent-ils de leurs anciens propriétaires ?

Pour autant de propriétaires de chevaux qui jurent qu’un cheval qu’ils possédaient il y a des années s’en souviennent encore, il y a probablement autant de cavaliers expérimentés qui se moquent d’une telle notion. Ce serait plus facile si vous pouviez simplement demander à un cheval s’il se souvient de vous, mais en l’absence de cette capacité, vous pouvez utiliser la recherche pour présenter un argument plus scientifique aux opposants.

Se souvenir des chevaux et des humains

Une équipe de chercheurs français a publié des résultats en 2010 qui étayent votre affirmation selon laquelle votre ancien cheval se souvient de vous. Ils ont suivi 23 chevaux à travers un programme d’entraînement avec un entraîneur qui a récompensé les chevaux pour l’exécution de tâches simples liées au toilettage et aux soins vétérinaires de routine. Les chevaux et l’entraîneur ont ensuite été séparés pendant huit mois; une fois réunis, les chevaux ont montré une préférence pour leur ancien entraîneur. Les chercheurs ont conclu que l’utilisation du renforcement positif fonctionne avec les chevaux de la même manière que les humains, et que les chevaux apprécient leurs amis humains de la même manière qu’ils apprécient leurs amis équins.

Signaux et mots auditifs

Votre cheval se souvient aussi de vous par votre voix. Des chercheurs de l’Université du Sussex ont déterminé que les chevaux utilisent le même processus de reconnaissance que les humains : lorsqu’ils entendent une voix, ils forment inconsciemment une image mentale afin qu’ils les reconnaissent lorsqu’ils les voient. Les chercheurs ont diffusé les voix des propriétaires de chevaux sur des haut-parleurs cachés, le propriétaire et un étranger se tenant devant le cheval de ce propriétaire. Le cheval a répondu en se tournant vers sa propriétaire et en la regardant plus longtemps que l’étranger. Les chevaux n’ont pas eu une telle réaction lorsqu’ils ont entendu une voix inconnue dans le haut-parleur.

Lorsque l’équipe de recherche française testait la mémoire des chevaux, elle a également déterminé que les chevaux comprenaient mieux les mots que vous ne le pensiez. Les chevaux ont une meilleure ouïe que les chiens et semblent apprendre et retenir assez facilement des mots spécifiques.

Se souvenir de la formation

Si vous avez eu des jours d’équitation où il semble que votre cheval ne se souvienne de rien de ce que vous lui avez appris, il s’amuse probablement à vos dépens, ou peut-être qu’il y a une raison physique à sa réticence. Les chevaux se souviennent de leur entraînement – trois chevaux utilisés dans des tests de mémoire à long terme n’ont eu aucun problème à reconnaître et à sélectionner des éléments 10 ans après avoir été entraînés pour la première fois à les sélectionner. Les chercheurs ont utilisé des objets que les chevaux ne voient généralement pas dans leur environnement de vie et de compétition quotidien – des jouets pour chiens, des échelles de mesure et des cadres photo, par exemple. Ils ont même pu choisir les éléments à partir de photographies.

Comment les chevaux se souviennent

Votre cheval se souvient des choses de plusieurs façons. Se souvenir de vous et de votre voix est une façon, appelée apprentissage latent. Si vous essayez d’aider votre cheval à surmonter une peur en l’exposant à plusieurs reprises afin qu’il n’agisse plus de façon effrayée, vous utilisez l’accoutumance. Lorsque vous faites claquer votre langue pour demander à votre cheval de trotter, il s’exécute car il associe le claquement de langue au trot. C’est l’apprentissage associé classique. L’apprentissage associé à l’opérant se produit lorsque votre cheval fait le bon choix lorsqu’il répond à votre commande et est récompensé. Les éleveurs utilisent la méthode d’empreinte pour apprendre à marquer et désensibiliser un cheval contre plusieurs stimuli. Enfin, si vous et votre cheval partagez un lien fort pour qu’il se sente émotionnellement récompensé lorsqu’il vous plaît, il apprend par l’apprentissage de la perspicacité.

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