Les écureuils ont-ils des cycles menstruels ?

Contrairement aux humains qui traversent un cycle menstruel qui comprend une période d’ovulation mensuelle, les écureuils traversent une période appelée « oestrus ». L’œstrus est un cycle de reproduction que connaissent les animaux comme les chiens et les chats, au cours duquel leur corps ovule et ils deviennent très réceptifs à l’accouplement. Comme les humains, cette période d’ovulation est celle où les écureuils deviennent imprégnés, mais les similitudes s’arrêtent là.

Qu’est-ce que l’œstrus

Une ou deux fois par an, un écureuil connaît une période d’œstrus. Alors que le cycle menstruel d’un humain lui donne plusieurs jours par mois pendant lesquels elle ovule et est plus susceptible de tomber enceinte, le cycle d’oestrus d’un écureuil limite cela à un ou deux jours par an. L’œstrus est le résultat de la préparation de son corps à recevoir un mâle et à devenir enceinte – ses tissus utérins s’épaississent et sa vulve gonfle, et elle acceptera les avances d’un mâle plutôt que de le repousser.

Trouver un compagnon

Un écureuil qui approche de l’œstrus n’a pas à faire grand-chose – ou quoi que ce soit – pour attirer un compagnon. Son corps fait ce travail pour elle, car sa vulve gonflée est un indicateur visuel pour les prétendants potentiels qu’elle est prête à s’accoupler, ou le sera bientôt. Dans les jours précédant sa période d’œstrus, elle émet également des phéromones qui attirent les mâles. Les mâles peuvent détecter ces phéromones à plus de 500 mètres et peuvent suivre une femelle pendant cinq jours dans l’espoir de s’accoupler avec elle.

Fenêtre d’opportunité

La période d’œstrus réelle de la femelle est de courte durée et ne peut durer qu’environ huit heures à un jour. Chez certaines espèces, comme l’écureuil roux, elle peut s’accoupler avec un ou plusieurs mâles, et peut s’accoupler avec le même mâle plusieurs fois au cours d’une même journée. Chez d’autres espèces, comme l’écureuil gris de l’Est, un seul mâle en a l’occasion, car son ouverture vaginale se scelle après la copulation pour empêcher d’autres prétendants de s’accoupler avec elle.

Gestation et Reproduction

Bien que la période de gestation varie selon les espèces, elle se situe généralement entre 36 et 44 jours, moment auquel elle donne naissance à une portée de jeunes. Malgré cette période de gestation relativement courte, un écureuil ne donne pas naissance plus d’une ou deux fois par an, car il ne s’accouple que pendant sa période d’œstrus. Contrairement aux cycles menstruels qui donnent aux humains une opportunité régulière de tomber enceinte, la période d’œstrus lui donne un laps de temps limité pour se reproduire chaque année.

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