Les écureuils savent-ils vraiment où ils enterrent leur nourriture ?

Alors que « X » marque l’endroit pour la plupart, les écureuils se souviennent où ils ont stocké leur trésor sans carte. Si vous avez déjà placé quelque chose à un endroit précis pour oublier où vous l’avez mis plus tard, vous pouvez être sceptique quant à la capacité de l’écureuil à se rappeler où il a enterré sa nourriture. Bien que l’on pense généralement que les écureuils utilisaient principalement l’odorat pour découvrir leur nourriture stockée, des recherches récentes révèlent que la mémoire joue en fait un rôle plus important dans leur récupération de nourriture.

Différentes méthodes de stockage des aliments

Différents types d’écureuils pratiquent différentes méthodes de stockage des aliments. Les écureuils de Douglas et les écureuils roux d’Amérique du Nord stockent de la nourriture dans un endroit central, appelé un dépotoir, sur leur territoire. Cette méthode s’appelle la thésaurisation du garde-manger. Souvent, le dépotoir est situé dans une cavité d’arbre, sous des feuilles ou dans des fourches de branches. Certains écureuils stockent leur nourriture pendant une courte période, comme l’écureuil arboricole africain, qui collera des noix à moitié mangées dans les branches pour revenir quelques heures plus tard. La façon la plus courante pour les écureuils de stocker leur nourriture est de l’enterrer dans des caches dispersées autour de leur territoire pour déterrer plus tard lorsque la nourriture se fait rare, comme en hiver. Cette voie est généralement favorable car elle rend plus difficile pour les autres animaux ou les écureuils de voler leurs réserves car elles sont dispersées dans de nombreux endroits différents.

Détection des caches par odeur

On supposait auparavant que les écureuils ne se souvenaient pas de l’endroit où ils stockaient la nourriture, mais la découvraient plutôt par l’odeur. Les écureuils utilisent l’odeur en partie pour découvrir les caches enterrées, et ils trouvent et volent souvent au moins une noix ou deux dans les caches d’autres écureuils, qu’ils peuvent détecter par l’odeur. Le parfum peut cependant s’avérer peu fiable. Lorsque le sol est trop sec ou couvert de neige, les écureuils sont plus intéressés à déterrer leurs propres caches de nourriture même s’ils peuvent sentir d’autres caches à proximité.

Détection des caches par la mémoire spatiale

Selon l’étude « Grey Squirrels Remember the Locations of Buried Nuts », publiée dans la revue « Animal Behavior » de l’Université de Princeton, les écureuils utilisent souvent la mémoire spatiale pour localiser les aliments stockés. L’étude montre que les écureuils retournent plus souvent à leurs propres caches de nourriture qu’aux caches d’autres écureuils, ce qui suggère qu’ils utilisent la mémoire pour localiser leur nourriture. Les écureuils enterrent souvent leur nourriture près de points de repère qui les aident à se rappeler où ils ont stocké la nourriture. L’étude suggère également que les écureuils enterrent la nourriture dans une série d’emplacements qui les aident à former une carte cognitive de tous les emplacements de stockage.

Réenterrer la nourriture

Les écureuils se souviennent du contenu de leurs caches ainsi que de leur emplacement. Ils se souviennent et retournent d’abord aux caches qui contiennent de plus grandes quantités de nourriture. Les écureuils qui accumulent la dispersion déterrent et enterrent souvent les caches de nourriture pour déterminer si la nourriture stockée est toujours bonne ou non. En outre, cela peut aider l’écureuil à rafraîchir sa mémoire de la nourriture stockée où.

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