Les éléphants et leurs parents disparus

Il y a 50 à 60 millions d’années, les ancêtres préhistoriques des éléphants parcouraient toutes les masses terrestres du monde, à l’exception de l’Australie et de l’Antarctique. Aujourd’hui, tous sauf deux membres de la famille des Elephantidae de l’ordre des Probiscidea, c’est-à-dire des animaux avec des trompes, ont survécu – les éléphants d’Afrique et d’Asie. Pendant de longues périodes de l’histoire, les humains ont coexisté sur la planète avec des mastodontes, des mammouths et certains des parents les plus primitifs des éléphants modernes. De nombreux paléontologues pensent que la chasse excessive aurait pu contribuer à la disparition de certaines espèces qui auraient autrement pu se rétablir après la période glaciaire d’il y a environ 11 000 ans, lorsque presque tous les mammifères nord-américains pesant plus de 100 livres ont disparu.

Moeritheres

Même si les Moeritheres ressemblaient plus à des hippopotames et des tapirs qu’à des éléphants, ces animaux semi-aquatiques originaires d’Afrique du Nord il y a 55 à 60 millions d’années étaient parmi les premiers ancêtres de nos pachydermes actuels. Ils n’avaient pas de trompe mais leur lèvre supérieure musclée et mobile servait un but similaire, leur permettant de saisir et de déraciner les plantes d’eau douce ; au lieu de défenses, ils avaient deux grandes incisives dépassant vers le bas de leur bouche. Comme aucun squelette complet n’a encore été trouvé, les estimations de taille de ces animaux préhistoriques varient, mais les preuves fossiles suggèrent qu’ils n’étaient pas beaucoup plus gros que les porcs actuels, rapporte le site Web Elephant Information Repository.

Mastodonte

Il y a environ 40 à 25 millions d’années, le mastodonte, qui ressemblait à l’éléphant des temps modernes, est apparu sur la scène préhistorique. Les membres de la famille des mastodontes étaient répartis dans le monde entier, mais pendant des millions d’années, le mastodonte américain s’est étendu de l’Alaska au centre du Mexique, pour finalement s’éteindre il y a environ 13 000 ans. Bien que plus petit qu’un mammouth, le mastodonte avait à peu près la même taille qu’un éléphant d’Afrique. Pesant jusqu’à 6 tonnes, les mammouths mâles mesuraient environ 10 pieds, les femelles 7 pieds, à l’épaule. Des restes de mastodonte ont été fouillés à National City et à Oceanside, tous deux dans le comté de San Diego, en Californie. Dans les temps anciens, les mammouths et les mastodontes coexistaient en Amérique du Nord, mais mangeaient différents types de végétation, de sorte qu’ils n’entraient probablement pas en conflit.

Gomphotheres et Stegodon

Les impressions d’artistes sur les Gomphotheres, certains des ancêtres les plus étranges de l’éléphant, vous font vous demander comment ces animaux ont réussi à manger avec quatre défenses encombrant leur bouche. Certains membres de cette famille, répandue en Floride, avaient même une bouche plus en forme de bec de canard qu’en trompe d’éléphant. On pense que les Gomphotheres sont les ancêtres du Stegodon, un grand animal ressemblant à un éléphant supposé avoir été un excellent nageur, puisque des restes fossilisés ont été trouvés sur des îles ainsi que sur le continent en Asie et en Afrique. En 2004, des chercheurs australiens et indonésiens ont découvert dans une grotte de Flores, une île à l’est de Bali, à mi-chemin entre l’Australie et l’Asie, les ossements vieux de 18 000 ans d’une minuscule espèce humaine, surnommée « hobbits », et avec eux les ossements de Stegodons nains qu’ils chassaient apparemment pour se nourrir.

Mammouth laineux

Superficiellement, les éléphants d’Afrique et d’Asie se ressemblent fortement, mais en fait l’éléphant d’Asie est plus proche du mammouth que de son homologue africain. En moyenne, les mammouths mesuraient de 10 à 13 pieds à l’épaule, pesaient jusqu’à 9 tonnes et arboraient de longues défenses incurvées d’environ 16 pieds de long. Les longs poils hirsutes qui recouvraient le corps des mammouths laineux les aidaient à rester au chaud pendant la période glaciaire, lorsque la plupart des autres espèces de grands mammifères ont disparu. La plupart des espèces de mammouths laineux sont également mortes il y a environ 7 600 ans, mais une petite population a réussi à survivre sur l’île russe Wrangel dans l’océan Arctique jusqu’à il y a environ 3 800 ans, leurs tissus se conservant suffisamment bien dans les températures glaciales pour produire un ADN viable. Grâce à cela, en 2012, des scientifiques russes et japonais se sont lancés dans un projet très controversé visant à produire un hybride mammouth-éléphant.

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