Les lamantins ont-ils évolué à partir des éléphants ?

Les lamantins n’ont pas évolué à partir des éléphants, bien que ces deux types de mammifères descendent tous deux d’un groupe d’ancêtres communs connu sous le nom de Tethytheria. Ces premiers mammifères à sabots vivaient au début du Cénozoïque et étaient de petites créatures ressemblant à des rongeurs qui vivaient sur terre. Au fil du temps, certaines de ces créatures ont évolué pour devenir les éléphants terrestres que nous connaissons aujourd’hui, tandis que d’autres ont évolué pour devenir des lamantins marins.

Évolution du lamantin et de l’éléphant

Les siréniens, les ancêtres des lamantins, sont apparus pour la première fois à l’époque éocène de l’ère cénozoïque, il y a environ 55 millions d’années. Ces créatures marines vivaient dans la mer de Téthys, située entre l’Afrique et l’Eurasie, selon le site Web des collections d’histoire naturelle de l’Université d’Édimbourg. À peu près au même moment où les Siréniens ont émergé, les Proboscidiens terrestres se sont également développés à partir de la Téthythérie. Les lamantins appartiennent à l’ordre appelé Sirenia et sont les descendants directs des Siréniens. Les éléphants, en revanche, sont des descendants directs des Proboscidiens, ce qui rend ces deux groupes étroitement, mais pas directement, liés.

Relations évolutives

Descendant des anciens Siréniens, les premiers lamantins eux-mêmes ne sont apparus qu’il y a environ 15 millions d’années, à l’époque du Miocène. C’est au cours de la même période que les premiers éléphants se sont développés pour la première fois à partir des Proboscidiens, selon « Horns, Tusks, and Flippers: The Evolution of Hoofed Mammals ». Bien qu’aucun de ces deux types de mammifères ne descende de l’autre, ils partagent un ADN similaire en fonction de leur relation évolutive. En fait, de nombreuses espèces apparemment non apparentées partagent une relation génétique, même si elles ne font pas partie de la même famille, du même genre ou de la même espèce. Les espèces modernes de lamantins, d’éléphants, de damans et d’oryctéropes sont toutes étroitement liées et considérées comme des « sous-ongulés », selon le site Web d’Annenberg Lerner. Les sous-ongulés descendent tous des premiers animaux à sabots appelés ongulés, mais pas directement les uns des autres.

Mammifères marins

Même s’ils se ressemblent, les lamantins ne partagent aucune relation évolutive avec d’autres mammifères marins. La plupart des mammifères marins, tels que les dauphins, les baleines et les marsouins, sont membres de l’ordre des cétacés et descendent d’un groupe d’animaux également connu sous le nom de cétacés. Cela signifie que les parents les plus proches du lamantin sont en fait des créatures terrestres comme les éléphants et les damans, plutôt que d’autres mammifères marins. Comme les éléphants et les damans, le lamantin est un herbivore – en fait, les lamantins sont la seule espèce d’herbivore de mammifère marin qui existe, selon Sirenian International.

Les lamantins aujourd’hui

Il ne reste aujourd’hui que trois espèces de lamantins : antillais, ouest-africain et amazonien. Il existe deux sous-espèces de l’espèce antillaise, qui sont la Floride et les Caraïbes, selon le Dolphin Research Center. Comme leurs parents terrestres les éléphants, ces gentils géants ont une peau épaisse recouverte de poils, des ongles sur leurs membres antérieurs et des dents remplaçables ; les lamantins ont même une lèvre supérieure flexible en forme de tronc. Malheureusement, ces grandes créatures, d’une taille moyenne de 800 à 1 200 livres, sont en voie de disparition en raison de la perte d’habitat, de la chasse et des collisions avec des embarcations, selon le Save the Manatee Club. La mise en danger est une situation qu’ils partagent avec les éléphants. L’Union internationale pour la conservation de la nature répertorie les éléphants d’Asie comme des espèces en voie de disparition et les éléphants d’Afrique comme des espèces menacées, selon Seaworld.org.

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