Les narvals ont-ils des évents ?

Le nom scientifique des narvals, Monodon monoceros, signifie une dent et une corne, et il met en évidence l’aspect le plus unique de ces mammifères marins, surnommés les licornes de mer. On pense que la seule grande défense de ces animaux est à l’origine de la légende de la licorne dans les cultures qui n’avaient jamais vu de narval. Malgré la fascination de l’homme pour leur apparence, le fait que les narvals vivent souvent dans des endroits éloignés des humains signifie que les scientifiques ont encore de nombreuses questions sans réponse sur la vie et le comportement du narval.

Les narvals sont des baleines

Le narval est un type de baleine, membre de la famille des Monodontidae. C’est une très petite famille de baleines — le seul autre membre vivant est le béluga. Comme toutes les baleines, les narvals ont des évents qui leur permettent de respirer lorsqu’ils brisent la surface de l’eau. Lorsqu’ils plongent, les évents se ferment, les empêchant de respirer accidentellement une bouffée d’eau dans l’océan. Leurs évents sont placés au-dessus de leur tête, un peu plus en arrière que leurs yeux.

Description d’un narval

Les narvals sont plutôt petits pour les baleines, les mâles ne dépassant pas environ 16 pieds de long et les femelles n’atteignant que 13 pieds. Ils sont longs et lisses, avec des cous plus flexibles que de nombreuses baleines, mais pas autant que les cous des bélugas. Ils ont une tête ronde et bombée – le dôme est également connu sous le nom de melon – et une peau qui est grise chez les jeunes mais qui devient noire et blanche à mesure qu’ils vieillissent. Ils n’ont aucune sorte de nageoire dorsale mais ont une crête irrégulière le long de leur dos. Les mâles ont une grande défense qui dépasse du côté gauche du visage.

Survie sous la glace

Les narvals peuvent rester sous l’eau jusqu’à 20 minutes à la fois. Au cours de cette période, ils plongent profondément et ont été retrouvés nageant sur plus d’un mile à la recherche de poissons, de calmars et d’autres proies. Bien que l’eau profonde reste non gelée, les narvals doivent éventuellement faire surface pour respirer. Ils utilisent leurs melons et leurs défenses pour percer la glace de surface mince pendant qu’elle gèle, pour garder leurs trous de respiration ouverts; l’ouverture doit être suffisamment grande pour que le narval puisse sortir son évent de l’eau ou il se noiera. Un gel dur soudain ou un déplacement de la glace peut rapidement tuer tous les narvals d’une zone.

La défense distinctive du narval

La caractéristique la plus évidente d’un narval mâle est sa défense; les femelles peuvent parfois faire pousser des défenses, mais jamais autant que les mâles. La défense est en fait une seule dent – les narvals n’ont que deux dents – qui pousse à travers la lèvre supérieure de la baleine et peut facilement atteindre jusqu’à 8 pieds de longueur. L’autre dent ne devient normalement jamais longue, bien que certains narvals à deux cornes aient été vus. La dent pousse dans le sens inverse des aiguilles d’une montre et est maintenant connue pour contenir des nerfs qui fournissent au narval des informations sur son environnement.

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