Les zèbres ont-ils un rituel d’accouplement ?

Trois espèces de zèbres occupent le continent africain et, bien que chacune ait un comportement reproducteur similaire, leurs structures sociales diffèrent considérablement. La plupart se regroupent en troupeaux de femelles monogames et d’un seul mâle protecteur, mais les zèbres de Grévy vivent des vies séparées lorsqu’ils ne s’accouplent pas. Leurs comportements de parade nuptiale et d’accouplement sont à peu près parallèles à ceux des chevaux, qui sont également membres de la famille des équidés.

Structure sociale

Les différentes espèces de zèbres présentent des structures sociales différentes. Les zèbres des plaines (Equus burchelli) et des montagnes (Equus zebra spp.) forment des groupes, appelés harems, composés d’un seul mâle protecteur, de plusieurs femelles et de leurs petits. Parfois, les harems de zèbres des plaines se combinent avec d’autres pour produire d’énormes troupeaux, contenant des milliers d’animaux. En revanche, les zèbres de Grévy mâles et femelles (Equus grevyi) vivent séparés jusqu’à ce que les conditions environnementales soient favorables et que la nourriture et l’eau soient abondantes. Une fois que les conditions sont adéquates, ils se réunissent pour s’accoupler. Les zèbres de Grévy mâles marquent leurs territoires en déposant de l’urine et des excréments le long de la périphérie et par des vocalisations – un comportement appelé « braying ». Alors que les zèbres de Grévy femelles sont polyandres et peuvent se reproduire successivement avec de nombreux mâles différents, la plupart des autres femelles sont monogames et se lient à un mâle spécifique.

Ajustements à l’aridité

Les zèbres sont bien adaptés à leur habitat aride ; la plupart peuvent rester jusqu’à cinq jours sans eau. Cependant, pendant que les femelles allaitent, elles ont besoin d’eau plus fréquemment – aussi souvent que tous les deux jours. Les mâles célibataires et les femelles allaitantes recherchent préférentiellement des pâturages plus verts avec une herbe plus jeune. Pendant ces périodes, les zèbres peuvent utiliser leurs sabots pour creuser pour trouver de l’eau; s’ils réussissent, ils défendront ces ressources. Les zèbres de Grévy mâles peuvent établir des territoires qui se trouvent le long des chemins vers l’eau ou d’autres ressources similaires; souvent, ils intercepteront et reproduiront des femelles réceptives lors de leur passage.

Parade nuptiale, réceptivité et accouplement

Le cycle œstrus de la femelle dure environ cinq jours, au cours desquels elle est réceptive à l’accouplement pendant environ deux ou trois jours. Lorsqu’elle est prête à s’accoupler, la femelle se cambre, relève son arrière-train et déplace sa queue sur le côté. Comme pour tous les équidés, les expressions faciales constituent une partie importante de la communication intraspécifique, et les femelles aplatiront leurs oreilles et ouvriront la bouche lorsqu’elles seront réceptives. Les mâles découvrent souvent leurs dents pendant le processus d’accouplement, ce qui peut servir à intimider la femelle ou d’autres mâles. Les zèbres mâles de Grevy s’accouplent souvent avec des femelles à plusieurs reprises – jusqu’à toutes les heures – pour assurer une fécondation réussie.

Moment de la parturition

Bien que les différentes espèces présentent de petites variations dans le moment de la reproduction, la plupart des femelles sont enceintes pendant 12 à 13 mois. Les zèbres femelles donnent généralement naissance à une progéniture à la fois. La plupart des femelles gardent leur nouveau-né jeune, appelé poulain, séquestré pendant quelques jours pendant qu’elles apprennent à connaître l’odeur de leur mère, ce qui leur permet de la reconnaître. Les jeunes restent avec leur mère pendant environ deux à trois ans.

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